Samara: den en gång stängda staden som öppnar sina dörrar för engelska fans

I den sjätte och sista kammaren – “det magiska rummet”, kallar han det – står en cylindrisk bärande kolonn; händerna placeras på den och sedan kan inkantationen börja.Ögon lyser nu, Leybgrad tar ledningen och snart väggar väggarna igen. “Futbol v Samare bolshe chem futbol!” – “Fotboll i Samara är mer än fotboll!” Förhandsvisningar och förutsägelser för VM-kvartfinalerna Läs mer

Englands supportrar kommer att kunna bedöma det uttalandet för sig själva i helgen när de besöker Samara, en konstig och övertygande plats som har bankat med energi under VM och betraktar sig själv som en degel av den ryska fotbollskulturen.

Så sent som 1990 var detta en stängd stad, Kuybyshev , beläget tilltalande på Volgas bredd men otillgänglig för utlänningar genom dess kritiska betydelse för den sovjetiska rymd- och flygindustrin.Den känslan av mysterium kvarstår i vissa områden men staden är nu mer öppen än någonsin och effekterna har varit svimlande. “Det är en spänning,” säger Leybgrad om chansen att visa massor av besökare runt sitt museum, en extraordinär Aladdins grotta med få uppenbara analoger någonstans. ”Om jag inte var nöjd skulle jag bara gå och gömma mig nu och flyga någonstans som en jaktfågel. Jag känner mig död på mina fötter. Men vi har velat ha detta VM i 100 år; äntligen har vår dröm gått i uppfyllelse.

Han överdriver inte. En av Leybgrads favoritberättelser berättar hur, under de första åren av Fifa och när idén om ett världscup presenterade en tom duk, var Samara en av flera städer för att uttrycka ett intresse för värd.Tanken var att någon form av turnering skulle äga rum 1918; det första världskriget och den ryska revolutionen gjorde dock det omöjliga, och under det mellanliggande århundradet har dess relevans för den globala fotbollsscenen i bästa fall varit måttlig. Registrera dig på The Recap, vår vecko-e-post med redaktörens val. </p >

Kända namn har gått igenom. Museet är främst ett helgedom för den lokala toppfluggsidan Krylia Sovetov – “Wings of the Soviets” – och bland dess utställningar finns ett lämpligt jättepar med stövlar som bärs av den tjeckiska anfallaren Jan Koller, som tillbringade säsongen 2008-09 på Krylia. I ett brev från Lev Yashin, daterat 1969, uppmanas vänner från Krylia att skaffa honom reservdelar för Fiat efter öppningen av AvtoVAZ-anläggningen i närheten av Tolyatti.I närheten hänger ett fotografi av Viktor Karpov, en legendarisk spelare och tränare som uppmuntrade sina lagkamrater att dansa den argentinska tangon före spel.

Festligheterna har fått en liknande internationell smak under den senaste månaden. Längs Samaras sluttning vid floden, en glad sträcka av strandpromenader och sandstränder som har kommit till sin rätt under en särskilt brinnande sommar, tillbringade de brasilianska fansen onsdag med att ta på sig sina ryska kollegor på fotboll och volleyboll på fem sidor. Kolombias fans vann särskilt godkännande under sitt besök i Senegal den 28 juni och det fanns en viss besvikelse bland lokalbefolkningen som tittade på Englands shootout i baren Na Dnye, att inget upprepat besök kommer att komma. Facebook Twitter Pinterest Några av fotbollsskorna som visas.Fotografi: Dmitri Beliakov för Guardian

Englands stöd kommer ändå att få behandling på röda mattor. “När du bjuder in vänner i ditt hus är du tränad att rengöra det och få det att se så bra ut som du kan”, säger Elena Kuzina, chef för stadens rymdmuseum. Stadskärnan, nästan helt stängd för trafik för att isolera Fifas Fan Fest, är verkligen en mycket renare och mer gångbar plats än för 12 månader sedan och de flesta sevärdheter bidrar till ett besök i visselpipa.Det är svårt att missa Kuzinas etablering, som hon uppskattar har sett en fyrfaldig ökning i besökarnas antal på grund av den extraordinära synen av den 68 meter långa Semyorka-raketten som är fäst vid den; det närliggande Monument of Glory, uppfört till erkännande av Samaras flygindustrinsarbetare, är en hisnande sovjettidens hyllning till arbetarklassens hjältemod.En halv mil bort ligger Stalins bunker, ett välbevarat världskrig två luft-raid-skydd komplex, och om det är alldeles nykter så säljer det berömda Zhigulevskoye-bryggeriet, som ligger vid floden, fylla dina egna liter öl för mindre än 1 £ direkt från kranarna på baksidan av byggnaden. Englands kvartsfinalplats träffad av rekordbrytande värmebölja Läs mer

Det borde göra en trevlig och ovanlig helgresa även om evenemang på Samara Arena, en glänsande stad utanför staden som är utmanande att komma åt, kommer utan tvekan att färga många intryck. Krylia kommer att flytta in där efter världscupen och hoppet för Leybgrad och företag är att klubben kommer att växa i enlighet därmed, vilket ytterligare ökar profilen för en stad vars anpassning till Sovjetunionens uppdelning var ostabil.Många av dess 1,1 miljoner invånare såg sina roller förändras när rymd- och luftfartsindustriernas betydelse minskade och Samara var tvungna att förändras och fokusera mer på metallurgi, kemikalier och plast. “Många saker har förändrats och vi har blivit mer självsäkra,” säger Kuzina om VM-påverkan på en stad vars yttre fransar projicerar en helt annan bild än partiet som utspelar sig i mitten.

“Samara är ett ställe som definitivt inte kommer att ha ett arvsproblem efter VM”, sa affärsmannen tyska Tkachenko, som var president i Krylia för ett decennium sedan. ”Redan då var vårt genomsnittliga deltagande 26 000–28 000, vilket var riktigt högt för Ryssland, och jag tvivlar inte på att de kommer att fylla detta nya större stadion.Jag är så stolt över staden för att få detta nya stadion, för mig är det den bästa delen av detta världscup.

Andra är mer tvetydiga. “World Cup används för propagandasyften,” säger Leybgrad, och hans ton är tyngre när han diskuterar dess bredare fördelar. ”Turister kan göra allt, dricka allt, men det finns en oro för att ingen vet vad som kommer att hända här efteråt. Å andra sidan är fotboll som bra musik: när du hör det, glömmer du allt. ”